Metaverse元宇宙近在眼前了嗎?

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美國在線遊戲創作平台Roblox在IPO招股書中寫到,「Metaverse(元宇宙)正在實現。」

3月11日, Roblox在紐約證券交易所上市,首日股價上升54.4%,公司市值達382億美元。而在一年前,Roblox的估值僅為40億美元。

之後的一個多月裡,「Metaverse(元宇宙)」这一概念成為了互聯網科技領域熱議的話題。4月12日,英偉達(NVIDIA)CEO黃仁勛宣佈將佈局元宇宙業務;4月13日,美國遊戲公司Epic Games宣佈獲得10億美元融資,將用於元宇宙業務開發;5月10日,定位為「年輕人社交元宇宙」的社交平台Soul向美國證券交易委員會正式提交IPO申請,計劃在納斯達克掛牌上市。

中國大陸市場早已涉足這一領域的投資。2020年2月Roblox1.5億美元G輪融資中,騰訊參投,並獨家代理Roblox中國區產品發行。今年4月,字節跳動則以近1億元的金額投資「中國版Roblox」代碼乾坤。此外,2021年3月11日,北京展心展力信息科技有限公司旗下產品MetaApp宣布完成1億美元C輪融資,被稱為“國內元宇宙行業的最大單筆融資”。

去年12月,騰訊公司董事局主席兼首席執行官馬化騰對互聯網的未來形態做出預測,其背後的理念與元宇宙緊密相連。「虛擬世界和真實世界的大門已經打開……移動互聯網十年發展,即將迎來下一波升級,我們稱為全真互聯網」。

什麼是元宇宙?

「Metaverse」一詞由前綴「meta」和詞根「verse」組成,意為「超越宇宙」,也被譯作「元宇宙」。這一概念最初來自於尼爾·斯蒂芬森 (Neal Stephenson)1992年的科幻小說《雪崩》,指在一個脫胎於現實且始終在線的平行世界中,人們能夠以虛擬化身(avatar)的形式自由生活。

2018年史蒂文·斯皮爾伯格(Steven Spielberg)執導的電影《頭號玩家》(Ready Player One,港譯《挑戰者1號》,台譯《一級玩家》)描述了一個虛擬世界「綠洲」(Oasis)。在電影設定的2045年,為了逃避現實世界的混亂,人們紛紛投入綠洲,在其中獲得新的身份來社交和娛樂。綠洲不僅能為玩家提供逼真的感官體驗,本身還擁有完整的社會、經濟規則,數字內容和物品都可以通行,也因此被視作理想的元宇宙形態。

Roblox的CEO大衛·巴紹茨基(Dave Baszucki)認為,元宇宙具有八大特征。從身處其中的體驗來看,參與者需要有一個虛擬身份,例如搖滾明星或時尚模特;參與者可以與真人社交,對元宇宙的感受是「沉浸式」的,具有現實感;無論來自哪個國家或地區,參與者都能從任何地方登錄,且需要低延遲的鏈接。對元宇宙本身來說,必須是低延遲的,參與者可以隨時到任何地方;需要大量多樣化的內容支持參與者長期的興趣愛好;有完整的經濟系統,讓人們可以在其中謀生。最後,元宇宙需要安全性和穩定性,讓參與者可以共同改進數字文明。

從遊戲出發

遊戲產業是踐行元宇宙的先驅者。風險投資人和亞馬遜前高管馬修·鮑爾(Matthew Ball)在接受採訪時說,「由於遊戲往往為許多具有技術需求的人提供前沿設計,因此我們看到的技術、互聯網交互和元宇宙的進步都來自於這一領域。」

2017年由Epic Games開發的射擊遊戲《堡壘之夜》已逐漸體現出元宇宙的部分特質,打造了一個超越遊戲的虛擬世界。漫威和DC的角色混搭出現;《星球大戰》最新電影片段在其中首映;2020年4月,美國歌手特拉維斯·斯科特(Travis Scott)舉辦虛擬演唱會,有超過1200萬觀眾觀看互動。截至2020年5月,《堡壘之夜》已擁有3.5億註冊玩家。據統計,對於每週至少玩一次《堡壘之夜》的青少年用戶來說,這個遊戲佔據了他們25%的休閒時間,並且逐漸成為結識他人的平台。「在某些方面,《堡壘之夜》是新的Facebook」,數字製作公司MediaMonks的創意總經理亨利·考林(Henry Cowling),「千禧一代和Z世代更習慣活躍在《堡壘之夜》這樣的平台上。」

以兒童教育起家的遊戲平台Roblox也具備了元宇宙的一些側面。在Roblox中,玩家不僅可以參與遊戲,還可以利用Roblox Studio中的簡單工具創作遊戲,並從中獲利。並且,遊戲平台上使用的虛擬貨幣Robux可以轉換成現實貨幣。據報道,Roblox的用戶使用時長從2019年的137億小時增長至2020年的306億小時,增幅達到124%。

騰訊研究院高級研究員徐思彥撰文分析,《堡壘之夜》和Roblox代表了元宇宙發展的兩種路徑。前者通過核心玩法吸引用戶,添加新元素與豐富聯動;後者通過開放式平台和創作激勵機制實現了玩家主導的去中心化世界。

此外,互聯網科技巨頭同樣顯示了對元宇宙的興趣。2019年9月,Facebook發佈了VR社交平台Facebook Horizon,並於2020年8月推出公開測試版。用戶可以在其中構建環境和遊戲,與朋友社交。測試版用戶和社交媒體顧問納瓦赫·貝爾格(Navah Berg),「我相信社交媒體的下一個階段是存在。想象一下一個品牌可以邀請品牌大使們試用產品,而無需坐飛機到達某個地點。」

Facebook創始人馬克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)在接受採訪時談到,「Facebook Horizon的開發週期比我們預計的要長,因為我們對他寄予厚望,這款應用將在建立更廣泛的、跨VR和AR的元宇宙中起到很大作用。」在此之前,Facebook已經有一系列規劃元宇宙業務的動作。2014年,Facebook以23億美元的高價收購VR公司Oculus。緊接著,收購了3D場景製圖公司Surreal Vision和眼動追蹤公司Eye Tribe。2019年,Facebook宣佈收購研究神經接口技術的公司CTRL Labs。

走向綠洲

Epic Games的CEO蒂姆·斯維尼(Tim Sweeney)在訪談中曾說,「元宇宙並不是出自某個行業巨頭,而是由數百萬人創作組成。」

儘管Roblox被認為是元宇宙的初級形態,但現有打上「元宇宙」標籤的產品都只具備其某些特點。要實現如《頭號玩家》中綠洲一般的元宇宙,還有很長的路要走。

首先離不開的是各類技術的支持。一項研究報告顯示,人工智能(AI)、交互性沉浸技術(AR、VR、MR)、區塊鏈是構建元宇宙的三大核心技術。AI為元宇宙提供大規模、永續性的內容生產。交互技術模糊現實與虛擬的邊界,提供沉浸式的體驗。區塊鏈則錨定元宇宙中的新生產力關係。

AR in China的CEO、教育部虛擬仿真實驗創新聯盟技術委員會委員張明軍在接受採訪時指出,現階段VR和AR的一系列技術包括顯示、存儲、計算、外部設備,以及支撐交互技術所需的5G、雲計算等都還不能支持終極形態的元宇宙。但他也表示,現實世界的風險因素,例如去年爆發的新冠疫情,正在加速人們對新技術的應用。據天風證券數據,虛擬現實行業2020年全球市場規模約為900億元人民幣,預計2020-2024年均增長率約為54%。

更深層次的討論則在建立元宇宙的社會規則上展開。蒂姆·斯維尼在訪談中談到,「我們的目標是將元宇宙建設成一個平台,還要為這個平台制定經濟規則…確保各個領域的良性競爭,讓優秀的創作者從工作中獲益,能夠圍繞平台發展自己的業務。」在他看來,元宇宙是一種大眾參與型媒體,應該有一種複雜而穩健的經濟體系。

「我們在思考元宇宙可玩性的同時,更應該思考,它是否能解決我們現實生活中的問題」,NOLO VR合夥人徐晨撰文寫道,「單以娛樂為主沒有歸屬感的虛擬世界終究是個偽命題。」

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